Dois relatórios de educação recentes enfatizam a necessidade urgente de um novo paradigma para a educação e formação dos nossos jovens para prepará-los para serem membros produtivos da sociedade. Um relatório disse que a taxa de conclusão do ensino secundário tinha atingido 80 por cento, a mais alta de sempre, enquanto o outro mostrou uma diminuição do número de jovens que procuram um curso universitário de quatro anos.
À primeira vista, esses relatórios parecem ser contraditórios. Mais diplomados do ensino secundário, mas menos a ir para a faculdade? Não parece fazer sentido.
Mas há uma longa história que emerge aqui. Há muitas razões para que menos pessoas procurem graus académicos de quatro anos. O custo é uma das grandes razões, já que algumas instituições parecem presas a uma competição perversa para ver qual consegue cobrar o valor mais elevado. Tornou-se um grande obstáculo para muitas famílias, especialmente para as que lutam para manter a cabeça à tona da água. Os alunos acabam por contrair enormes dívidas que irão demorar muitos anos a pagar. É no mínimo assustador.
Mas eu penso que um factor ainda maior é uma percepção crescente de que esses cursos de quatro anos altamente recomendados, não são mais um bilhete infalível para a prosperidade. A tecnologia está a mudar rapidamente o mundo do trabalho e, para muitos, se não para a maioria dos jovens um curso tradicional de artes liberais é cada vez mais considerado irrelevante. Não há mal nenhum em estudar poesia elisabeteana , mas não ajuda a conseguir um bom emprego .
Os jovens estão à procura de planos de carreira que sejam financeiramente viáveis e conduzam a oportunidades no mundo real. A resposta para um número cada vez maior deles é a formação especializada, oferecida por faculdades comunitárias e escolas profissionais, que estão a surgir como alternativas práticas às universidades tradicionais com cursos de quatro anos.
As faculdades comunitárias estão exclusivamente adaptadas para trabalhar com as empresas locais e outras empresas para determinar precisamente qual a formação e aptidões que são necessárias a nível local. Não admira que este se tenha tornado um grande foco para a área industrial, onde a contínua escassez de candidatos a emprego que podem actuar na indústria de alta tecnologia é uma grande dor de cabeça . Para muitos dos empresários da área industrial com quem eu falo, o défice de competências é um problema maior do que os impostos, regulamentações, concorrência estrangeira ou qualquer um dos outros assuntos diários com que têm de se preocupar.
Mas claro, há uma abundância de procura de competências do mundo real para além da indústria. Qualquer campo que se possa enumerar - cuidados de saúde, engenharia, direito, contabilidade, investigação médica, serviços sociais ,comércio, gestão financeira, está-se a adaptar às exigências e às possibilidades de avanço da tecnologia. Estão a descobrir que podem actuar com mais eficiência dependendo mais de pessoas com aptidões de trabalho práticas, que se sentem à vontade na era digital e conseguem estar a par da inovação e menos de pessoas com formação em artes liberais tradicionais.

Prevejo que nos próximos anos veremos um declínio acelerado de inscrições universitárias, em favor do aumento de inscrições em escolas profissionais de dois anos e faculdades comunitárias. Um plano de carreira de dois anos faz claramente sentido para a área industrial e muitas outras profissões técnicas.