Uma série de veículos equipados com câmaras e sensores foram vistos nos últimos dias em várias cidades do estado norte-americano da Califórnia e podem fazer parte de um novo projecto da Apple. Os monovolumes, fotografados por vários curiosos nas ruas californianas, têm uma estrutura em X montada no tejadilho, com câmaras nos quatro cantos. O Departamento de Veículos Motorizados da Califórnia confirmou à estação televisiva KPIX, afiliada da CBS em San Francisco, que uma das viaturas, uma Dodge Caravan azul, está alugada à Apple. Há duas hipóteses: ou a empresa criadora do iPhone está a trabalhar no seu serviço de mapas ou está a desenvolver carros sem condutor.

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Além das câmaras, os carros têm ainda dois dispositivos cilíndricos, um à frente e outro na traseira, que parecem ser sensores LiDAR. LiDar (da sigla inglesa Light Detection And Ranging) é, segundo a Wikipedia, "uma tecnologia óptica de detecção remota que mede propriedades da luz reflectida de modo a obter a distância e/ou outra informação a respeito de um determinado objecto distante". Esta tecnologia à base de lasers é utilizada para fazer mapas de alta resolução e também faz parte do sistema de sensores utilizados pelos carros sem condutor, incluindo os desenvolvidos pela Google.

Um especialista disse à KPIX que, apesar de acreditar que os misteriosos automóveis possam, efectivamente, ser carros sem condutor, essa possibilidade é remota, uma vez que a Apple não solicitou nenhuma licença para testar esse tipo de veículos.

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O mais provável, apontou, é que a empresa da maçã esteja a preparar um programa de mapas semelhante ao Google Street View.

Os monovolumes têm ainda duas pequenas antenas em forma de disco, no tejadilho, e um sensor suspenso por cima de uma das rodas traseiras, que podem ser utilizados para medir o movimento de forma mais precisa. Uma carrinha branca, praticamente idêntica, com matrícula da Califórnia, foi vista em Brooklyn, em Setembro do ano passado.

O analista Rob Enderle considera que o número de câmaras - serão, pelo menos, 12 - parece ser demasiado elevado para um veículo de mapeamento, mas recordou que a mais recente geração de carros utilizados pela Google para o Street View está equipada com 15 câmaras de cinco megapíxeis, com sensores CMOS. Tirando a forma como os elementos estão configurados, o equipamento usado nestas viaturas da Apple parece ser semelhante à tecnologia apresentada pelos automóveis da Google.

É sabido que a Apple tem planos ambiciosos para o seu serviço de mapas e a recolha de dados nas ruas poderá ser uma das formas de garantir a sua qualidade. O Google Street View é amplamente citado por especialistas da indústria e é a principal razão da precisão do Google Maps. #Curiosidades